ORIGENES
ORIGENES DE LAS AVES
Existe evidencia significativa de que las aves evolucionaron de los dinosaurios terópodos, específicamente, de que las aves son miembros de Maniraptora, un grupo de therópodos que incluye los dromaeosaurios y oviraptóridos, entre otros.2 A medida que se descubren más therópodos no-avianos que están estrechamente relacionados con las aves, la antes clara distinción entre no-aves y aves se vuelve menos clara. Descubrimientos recientes en el nordeste de China (Provincia Liaoning), que demuestran que muchos pequeños dinosaurios therópodos tenían plumas, contribuyen a esta ambigüedad.3 El ave basal Archaeopteryx, del Jurásico, es bien conocido como uno de los primeros "eslabones perdidos" en ser encontrados en apoyo de la evolución en los finales del siglo XIX, aunque no es considerado un ancestro directo de las aves modernas. Confuciusornis es otra ave temprana; vivió en el Cretácico Temprano. Ambos podrían ser antecedidos por Protoavis texensis, aunque la naturaleza fragmentaria de este fósil deja abierta considerable duda de que sea un ancestro de aves. Otras aves mesozoicas incluyen las Enantiornithes, Yanornis, Ichthyornis, Gansus, y las Hesperornithiformes, un grupo de buceadoras sin alas parecidas a colimbos y somormujos. El dromaeosaurio recientemente (2002) descubierto Cryptovolans (el que puede ser un Microraptor) era capaz de vuelo potente, poseía quilla en el esternón y tenía costillas con procesos uncinados. De hecho, Cryptovolans constituye una mejor ave que Archaeopteryx que carece de algunas de estas características de aves modernas. Debido a esto, algunos paleontólogos han sugerido que los dromaeosaurios son realmente aves basales cuyos miembros más grandes son no voladores secundarios, es decir que los dromaeosaurios evolucionaron de aves y no a la inversa. La evidencia para esta teoría no es concluyente, pero las excavaciones continúan para desenterrar fósiles (especialmente en China) de los extraños dromaeosaurios emplumados. De cualquier forma, hay bastante certidumbre de que el vuelo usando alas emplumadas existió en therópodos del Jurásico Medio y que fue "intentado" en varios linajes y variantes por los del Cretácico Medio, como en Confuciusornis que tenía algunos caracteres peculiares. Por ejemplo, su vestigio de cola era inadecuada para timonear, y la forma de las alas parecía algo especializada aunque el esqueleto del brazo era aún "dinosauriano".
Confuciusornis, un ave del Cretácico de China. Observe las garras en las alas y la falta de cola.
Aunque los dinosaurios ornithischianos (con caderas de ave) tienen la misma estructura de la cadera que las aves, las aves se originaron realmente de los dinosaurios saurischianos (con caderas de lagartos) si la teoría del origen de los dinosaurios es correcta. Ellos llegaron a su condición de estructura de cadera independientemente. De hecho, la estructura de cadera similar a aves fue desarrollada en una tercera ocasión en un grupo peculiar de therópodos, los Therizinosauridae. Una teoría alternativa al origen dinosauriano de las aves, expuesta por unos pocos científicos (notablemente Larry Martin y Alan Feduccia), plantea que las aves (incluyendo a los "dinosaurios" maniraptoranos) evolucionaron de archosaurios tempranos como Longisquama,4 una teoría que es rebatida por la mayoría de los otros paleontólogos, y por expertos en desarrollo y evolución de la pluma.
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